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NASA测试无人直升机 或为火星探测器添同伴

据科技网站ExtremeTech 6月13日报道,继“好奇号”火星探测器获得巨大成功之后,美国国家航空航天局(NASA)正在筹备2020年火星探测计划。2020年将发射的探测器在设计上与“好奇号”十分相似,但装备将会升级,并可能有直升机在空中作伴。NASA喷气推进实验室(JPL)目前仍在对该直升机进行测试。

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报道指出,虽然飞行可探测到的范围更广,但探测器仍是目前探测火星的唯一方法。部分原因在于,一旦无人机发生状况,千里之外的人类无法对其进行维修,甚至仅将其翻转过来都无法实现。主要原因在于,火星大气层极为稀薄,这也就是为何“好奇号”要用反推火箭进行着陆,而不能靠制动伞。

固定翼飞机会更为节能,但若要获得足够动力起飞,飞机则需十分巨大。然而直升机使用螺旋桨推进器,体积更小,转速较快,可以产生足够的升力。

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但是,报道称,直升机也并非灵丹妙药。测试中的火星直升机,与其机身大小相比,旋翼十分巨大。为托起约纸巾盒大小重为2.2磅(约1千克)的机身,旋翼需达3.6英尺(约1.1米)。无人机由太阳能供电,每次能飞行两三分钟,飞行半公里。

直升机携带GoPro之类的广角相机,可让NASA判定火星探测器的最佳行动路线。如此,探测器每天可探测的路程将比原来多三倍,并可开拓出科学研究的最佳地点。

报道指出,单是制造太阳能供电的直升机就是很大的挑战,而NASA还需设计出自动着陆系统,使直升机安全着陆。在如此遥远的距离之外,人类无法控制无人机,因此无人机需要找到着陆区域,并平稳着陆。

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