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自动驾驶航空初创公司Xwing估值在新一轮融资后达到4亿美元

据外媒报道,两个月前,Xwing完成了商业货运飞机的首次“门到门”自主飞行演示。Xwing于当地时间周四表示,其已融资4000万美元,融资后公司估值达到4亿美元。眼下,该公司正着眼于扩张–不仅将其工程团队增加两倍,并且最终将运行常规的纯无人驾驶商业货运飞行。

Xwing一直在开发一套技术组合从而能将飞机改装成自动驾驶飞机,其中包括一架广泛使用的Cessna Grand Caravan 208B。但它必须先解决几个问题:“感知问题、规划问题和控制问题,”Xwing创始人Marc Piette指出。为了解决这些问题,该公司已经提出了一整套解决方案,包括将激光雷达、雷达和飞机上的摄像头集成;改装控制舵、制动和其他功能的伺服电机;确保所有这些都能正常沟通从而使得飞机能知道自己在太空中的位置并能执行飞行。

该公司已经使用自动飞行系统执行了近200次任务。在所有这些飞行中,飞机上都有一名安全飞行员。此外,地面控制操作员坐在控制中心充当自动驾驶飞机和人类空中交通管制操作员之间的中间人。

Piette说道:“我们不期望(跟空中交通管制员的通信)是自动化的,我们尝试进行自然语言处理并让计算机对空中交通管制员做出反应。就安全关键应用而言,我们不认为这是一条有用的途径……但我们的做法是,我们的控制室里有一名地面操作员,他代表飞机跟空中交通管制部门对话。所以对于空中交通管制员来说这是无缝的。就他们而言,他们只是在和飞机上的飞行员说话。”

在自主飞行活动方面,该公司获得了FAA的授权,这意味着Xwing可以在试验适航证书的指导下展开飞行。该证书已于去年8月扩大范围,包括了可选驾驶飞机(OPA)的特殊飞行许可。

另外Piette补充称,该公司希望最终撤掉安全飞行员,不过只有在完全实施安全冗余措施的情况下–这包括所有传感器和计算机系统的冗余。对所有飞行的人来说,幸运的是,商业航空的安全水平非常高。这意味着航空初创公司有着很高的适航标准。像Xwing瞄准的小型III类飞机必须证明每1亿个飞行小时就有一次灾难性故障的风险。

Xwing已经引起了投资者的关注。最近一轮融资由Blackhorn Ventures牵头,参与方包括ACME Capital、Loup Ventures、R7 Partners、Eniac Ventures、Alven Capital和Array Ventures。包括这轮融资,该公司已经筹集了5500万美元的总资本。

实际上,自动飞行只是Xwing公司商业活动的一部分。根据12月1日跟一家大型物流公司签订的合同,它还一直在执行载人商业货运业务。

展望未来,Xwing将在未来12个月大幅扩大员工规模并与此同时增加商业业务。在技术方面,Xwing正在寻求在实验性机票和FAA豁免的情况下搭载一名安全飞行员进行自主商业货运飞行。Piette表示,该公司也可能在未来12个月内达到这一里程碑。在那之后,该公司将考虑让安全飞行员离开飞机。即便如此,该公司仍需要获得系统认证以完全消除对其在空域移动的任何限制。

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